Quand cette femme a appris à coder, Steve Jobs était encore en couches

En 1955, alors que Jean Sammet travaillait comme mathématicienne dans l’analyse des torpilles à la Sperry Corporation de Long Neck, New York, son superviseur lui demandait si elle souhaitait devenir programmatrice pour un nouvel ordinateur numérique. “Qu’est-ce qu’un programmeur?” Demanda-t-elle. Sa réponse: “Je ne sais pas, mais je sais que nous en avons besoin d’un.”

Cette introduction fâcheuse a mené Sammet à une carrière de programmation de plusieurs décennies, au cours de laquelle elle est devenue la première femme présidente de l’Association for Computing Machinery, a créé le langage informatique FORMAC et a été un membre clé du comité COBOL. un langage orienté vers les affaires et est utilisé aujourd’hui à la fois commercialement et pour unifier la communication entre nos branches militaires).

J’ai d’abord entendu parler de ce pionnier, aujourd’hui âgé de 89 ans, alors qu’il effectuait des recherches sur un documentaire que j’ai réalisé à propos de son informaticienne contemporaine, Grace Hopper. L’année dernière, j’ai eu le privilège de rencontrer Sammet lors d’une conférence célébrant les femmes dans l’informatique – et quand j’ai réalisé que j’étais en présence du Jean Sammet, j’ai fondu en larmes. J’ai ressenti une telle connexion avec les femmes que j’avais étudiées, mais je n’aurais jamais pensé en avoir l’occasion. J’étais excité de continuer notre conversation ici.

GILLIAN JACOBS: Quand avez-vous réalisé que vous étiez intéressé par les mathématiques?

JEAN SAMMET: Probablement quand j’avais sept ans. Quand j’ai commencé la première année, j’ai tout de suite décidé que j’aimais bien ce numéro.

Jean a étudié les «trucs numériques» au Mount Holyoke College et à l’Université de l’Illinois. Après l’obtention de son diplôme, elle a trouvé un emploi de stagiaire actuaire à la Metropolitan Life Insurance Company.

GILLIAN: Je me souviens de mon professeur de mathématiques au lycée en disant qu’un actuaire était un emploi stable et bien rémunéré. Avez-vous vu cela de cette façon?

JEAN: Non, je cherchais dans Le New York Times pour les emplois pour les femmes – quand je dis aux jeunes que les annonces publicitaires étaient séparées par le sexe, elles sont choquées – et l’actuaire a été l’un des rares à ne pas avoir de service ou d’allaitement, alors je suis allé.

Sammet se dirigea vers Sperry. «Depuis un certain temps, tout a été auto-appris», dit-elle. «À ma connaissance, il n’y avait pas de livres, de cours ou de conférences.» Pour son prochain déménagement, elle a postulé pour devenir ingénieur chez Sylvania Electric Products..

Gillian Jacobs rend hommage au codeur Jean E. Sammet; portrait de Pascal Shirley

GILLIAN: Ont-ils hésité à vous interviewer parce que vous étiez une femme??

JEAN: À ce moment-là, et c’est mon avis; Je connais d’autres personnes de mon âge qui ne sont pas d’accord – il ya eu relativement peu de discrimination à l’égard des femmes, car les programmeurs étaient très rares. Et peu importe que tu aies trois têtes. J’avais l’habitude de contrarier certaines de mes collègues féminines parce que je disais: «Je ne pense pas qu’il y ait beaucoup de discrimination». . »Je me suis décidé très tôt, en tant que point de psychologie pour moi-même, que je n’allais pas me considérer discriminé à moins que je sentais qu’il y avait des preuves claires.

Dans les années 1950 et au début des années 1960, il n’y avait jamais que quelques programmatrices dans chaque entreprise. Sammet a passé 27 ans chez IBM. Elle a eu l’idée de FORMAC, le premier langage largement utilisé pour manipuler des expressions algébriques formelles, et a dirigé l’équipe qui l’a développé. Sammet a pris sa retraite en 1988 et produit actuellement une émission télévisée sur les ordinateurs pour les résidents de sa communauté de retraités à Silver Spring, dans le Maryland..

GILLIAN: Qu’est-ce que la retraite après tant de productivité??

JEAN: Les premières années ont été plus difficiles, mais j’ai beaucoup à faire ici: j’ai été président du club informatique pendant trois ans. Et il ya un club de théâtre. Nous organisons des spectacles deux ou trois fois par an, où quiconque veut y participer – aussi mauvais soit-il – arrive à faire quelque chose. Je fais habituellement des monologues. Les gens dans le public semblent aimer la façon dont je le fais.

Jean Sammet est décédé le 21 mai 2017 à l’âge de 88 ans.

Cette histoire est parue dans le numéro de mai 2017 de Charme

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